„Leicester“ šiuo metu žengia antroje Anglijos „Premier“ lygos vietoje – nuo lyderių „Liverpool“ klubą skiria 10 taškų, pozicija žemiau esantis „Manchester City“ atsilieka vienu.

Tokio rezultato paslaptis slypi tekstuose – ekipos strategas B. Rodgersas visiems futbolininkams prieš sezoną išdalino po specialią knygą, kurioje anglas išdėstė visą žaidimo planą, norėdamas palengvinti integraciją į naują sistemą.

Kad ir kas būtų parašyta minėtame vadovėlyje, šį sezoną buvusio „Liverpool“ stratego planas veikia. B. Rodgersas kabinasi į dar vieną titulo kovą ir yra arčiausiai savo buvusių darbdavių.

Prie komandos prisijungęs tik vasarį, B. Rodgersas vairą perėmė iš prancūzo Claude‘o Puelio. Pastarasis buvo atleistas po penkių nesėkmių per šešis mačus – pralaimėjimas namie Londono „Crystal Palace“ ekipai 1:4 užbaigė prancūzo periodą.

Vis tik C. Puelio indėlio praleisti negalima. Prancūzas senstančią „Leicester“ sudėtį atjaunino – suteikė šansus dabar žibančiam jaunam gynėjui Benui Chilwellui ar saugui Hamza Choudhury. Vadovaujant strategui „Leicester“ taip pat įsigijo Jonny Evansą, Jamesą Maddisoną, Caglarą Soyuncu ir Ricardo Pereirą. Suradęs tinkamą medžiagą darbui, prancūzas tik nemokėjo iki galo ja pasinaudoti.

Brendanas Rodgersas
Foto: Getty images

„Perėmiau nuostabią trenerių komandą, norinčią progresuoti, bei žaidėjų grupę su kuriais malonu dirbti kasdien“, – gruodžio pradžioje teigė kontraktą su klubu iki 2025-ųjų pratęsęs B. Rodgersas. Minimas progresas po trenerių rokiruotės akivaizdus – „Leicester“ išvykus Pueliui buvo įstrigę 12-oje lentelės pozicijoje.

Net ir praėjusio sezono pabaigoje B. Rodgersas palypėjo į viršų tik trimis pozicijomis ir finišavo su klubu devintas. Nuo čempiono „Man City“ klubą skyrė 46 taškai.

Kai jau atrodė, jog praradus gynybos ramstį H. Maguire‘ą svajoti apie pirmąjį šešetą bus sunkiau, strategas visas išankstines prognozes padėjo į šalį – milžiniškos prarajos tarp čempionų ir „lapių“ lyg nebūta. Ne be nustebinusio turko pagalbos.

Lūkesčius viršijanti gynyba

H. Maguire‘ui pakėlus sparnus į „Manchester United“ už 87 mln. eurų, klubas sąmoningai neieškojo pastiprinimo. Jei ir buvo abejojančių, jog iki pilnavertės sudėties ekipai trūks tik pakaitalo brangiausiam pasaulio gynėjui, turkas C. Soyuncu abejones kaip mat išsklaidė. Jo ir J. Evanso duetas lygoje šį sezoną dirba geriausiai – praleido mažiausiai įvarčių (14) ir daugiausiai kartų išlaikė sausus vartus (7).

Praėjusią vasarą atvykusi gynėjų pora klubui atsiėjo vos 25 mln. eurų – mažiau negu trečdalis H. Maguire‘o kainos. Kaina nebūtinai atspindi kokybę.

J. Evansas kainavo vos keturis milijonus. Su „West Brom“ ekipa prieš metus iš „Premier“ lygos iškritusio Šiaurės Airijos atstovo išpirkos suma automatiškai sumenko iki centų ir „Leicester“ suskubo pasinaudoti galimybe.

Caglaras Soyuncu
Foto: Getty images

Savo ruožtu C. Soyuncu prieš trejus metus dar rungtyniavo antroje Turkijos lygoje, Izmyro „Altinordu“ ekipoje. Tramplinu į Europą tapęs klubas paleido C. Soyuncu į „Freiburg“ ekipą Vokietijoje, kur gynėjas atsiskleidė ir pritraukė didžiųjų Europos klubų dėmesį.

Turko ir J. Evanso duetas geru žaidimu vėl vilioja didžiuosius pasaulio klubus siūyti kainą, tačiau, vargu, ar artėjantį sausį futbolininkai paliks geriausiai veikiančią gynybą Anglijoje. „Sky Sports“ praneša, jog abiem gynėjais yra susidomėjusi „Man City“ ekipa, esanti už „Leicester“ nugaros lentelėje.

Ne ką mažiau dėmesio sulaukia ir krašto gynėjai Ricardo Pereira bei B. Chilwellas, tačiau iš pastarųjų tokio žaidimo po praėjusio sezono buvo galima laukti. C. Soyuncu ir J. Evansas buvo menkai prognozuojamas duetas, kuriuo patikėjo B. Rodgersas ir kuriam atsiskleisti padėjo ekipos kapitonas Wesas Morganas.

Jamaikietis centro gynėjas laiku pasitraukė į užribį. Dar praėjusį sezoną prie C. Puelio futbolininkas mačus pradėdavo startinėje sudėtyje, tačiau rezultatai signalizavo, jog 35-erių gynėjas turi trauktis. Šį sezoną be didelio triukšmo W. Morganas „Premier“ lygoje sužaidė tik ketveriose rungtynėse ir stebi komandos sėkmę iš užribio.

Kapitonas pasielgė kapitoniškai. Skirtingai, negu prieš pusmetį išstojimu prieš Maurizio Sarri politiką pasižymėjęs Londono „Chelsea“ raiščio nešiotojas Gary Cahillas. Karjeros piką aplenkęs anglas prasitarė, jog sunku gerbti trenerį italą, kuris nesuteikia žaidimo laiko.

Atgimusi čempioniškos komandos dalis

Be nuoskaudų į šalį W. Morganą patraukęs B. Rodgersas visų čempioniškosios 2016-ųjų Lesterio komandos talismanų nusprendė neatsisakyti. Nors po titulo iškovojimo kritusi Jamie Vardy sportinė forma galėjo treneriui pasiūlyti ir priešingą variantą.

Istoriniu tapusiame pergalingame sezone 24 įvarčius pelnęs J. Vardy atrodė pasiekęs karjeros piką. Tačiau anglas, atakose besiremiantis savo išvystomu greičiu, po puikaus sezono prasmego. 2016/17 m. sezone puolėjas jau įmušė tik 13 įvarčių „Premier“ lygoje ir nebuvo toks pat grėsmingas kaip jo bendražygis Riyadas Mahrezas, užsidirbęs persikėlimą į „Man City“.

20 įvarčių ribą per pastaruosius trejus metus J. Vardy „Premier“ lygoje pasiekė tik vieną kartą – 2017/18 m. sezone.

Vis tik šį skaičių anglas dabartiniame sezone gali perkopti turnyrui nė neįpusėjus. Puolėjo sąskaitoje – 17 tikslių smūgių ir pirmoji vieta rezultatyviausiųjų rikiuotėje. Ir toliau mušdamas tokiu grafiku, J. Vardy sumuš savo 24 tikslių smūgių rekordą ir be konkurencijos pasiglemš auksinį batelį.

Europoje įvarčiais stipriausiose penkiose lygose 32-ejų J. Vardy nusileidžia tik Robertui Lewandowskiui ir Timo Werneriui (Vokietijos Bundeslyga) bei žengia lygiai su Ciro Immobile (Italijos čempionatas).

Wesas Morganas
Foto: Getty images

Vėl reikia nukelti kepurę prieš B. Rodgersą. Šio instrukcijos J. Vardy leidžia taupyti jėgas pernelyg nespaudžiant varžovų bei fokusiuojantis tik į puolimą, kuriame anglas demonstruoja platų arsenalą.

Senojo J. Vardy beveik nebėra. Puolėjas nebelaukia perdavimų, atskriejančių iš gilumos ir pjaunančių varžovų gynybą taip, jog anglui lieka tik visus aplenkti ir įmušti. Naujasis J. Vardy poziciniame puolime tyko kamuolių po perdavimų kombinacijų, gerai smūgiuoja galva ir demonstruoja tokio amžiaus puolėjui būdingą brandą.

Užgožtas, bet vienas svarbiausių

Kol J. Vardy muša įvarčius, o šiam asistuoja naujai iškepta Anglijos futbolo žvaigždė Jamesas Maddisonas, kažkas turi atlikti juodą darbą aikštės viduryje.

Saugų linijos gyvybę palaiko pagaliau N‘Golo Kante pakeitęs Wilfriedas Ndidi. Youri Tielemansui laisvę kuriant suteikiantis futbolininkas rūpinasi kamuolių atkovojimu ir aikštės vidurio išvalymu.

Gal afrikietis ir yra užgožtas garsesnių pavardžių, tačiau tikrai ne mažiau svarbus. W. Ndidi šį sezoną „Premier“ lygoje lyderiauja ir pagal išmuštus kamuolius, ir pagal nutrauktas atakas tarp visų lygos futbolininkų.

„Žinau, kad N. Kante yra puikus futbolininkas, tačiau abejočiau, ar yra žaidėjų, galinčių geriau atkovoti kamuolius ir juos perimti iš oponentų, nei tai daro Wilfriedas“, – apie komandos draugą teigė J. Maddisonas.

Wilfredas Ndidi
Foto: Getty images

„Jo žaidimas yra paprastas. Serviruoti kamuolį žaidėjams priekyje ir tęsti žaidimą nuo gynybos“, – W. Ndidi rolę nupiešė B. Rodgersas.

22-ejų Nigerijos rinktinės futbolininkas į „Leicester“ atvyko 2017-ųjų sausį, tačiau potencialas atsiskleidžia tik dabar – ko gero, svarbiausiu klubui momentu pastaraisiais sezonais.

„Sakykime tai tyliai, bet „Leicester“ vėl pretenduoja į titulą“, – prieš mėnesį rašė „Irish Examiner“ korespondentas Liamas Mackey. Nors „Liverpool“ persvara turnyrinėje lentelėje dar labiau gali išaugti po „lapių“ pralaimėjimo „Man City“, pranašumas vieną kartą jau buvo iššvaistytas.

Net jei aukščiausiasis laiptelis pasiektas nebus ir Andrea Bocelli atliekama „Nessun Dorma“ nesuskambės „King Power“ stadione po iškovoto titulo (kaip tai nutiko 2016-aisiais), „Leicester“ turi turi visas galimybes nužygiuoti iki Europos turnyrų ir įsitvirtinti Anglijos futbolo elite. Ši organizacija auga sparčiai.