„Viskas gerai, – paklaustas apie savijautą po atleidimo, per daug nesikrimto Kūzia. – Prieš tai buvo šioks toks jaudulys, nes nežinojau, kas nutiks, o dabar daug ramiau, kadangi daugmaž žinau apie savo ateitį.“

Pasklidus žiniai apie „Knicks“ atsisveikinimą su „Cheese“ pravardę turinčiu lietuviu, socialiniuose tinkluose jį ėmė palaikyti tiek sirgaliai, tiek komandos draugai, tiek žurnalistai. Gražių žodžių Mindaugas sulaukė net ir iš garsaus Holivudo aktoriaus Beno Stillerio.

„Kai išgirdau visus gandus, nuėmiau pasikalbėti su „Knicks“ vadovais – neįsivaizduoju kaip, bet tik išėjus iš kabineto pradėjo plūsti žinutės. Jų susilaukiau turbūt daugiau nei per gimtadienį: vieni bandė guosti, nors tikrai nėra dėl ko, kiti kaip tik sveikino“, – prisiminė M. Kuzminskas.

Iki 24 val. Lietuvos laiku mūsiškio 3 mln. JAV dolerių kontraktą gali perimti be kuri kita NBA komanda. Jeigu nė viena to nepadarys, „Knicks“ privalės puolėjui iki sezono pabaigos išmokėti visą atlyginimą, o jis pats turės teisę pradėti derėtis su kitais klubais.

„Dėl savo ateities nesijaudinu, – prisipažino 205 cm ūgio vilnietis. – Ir praėjęs sezonas buvo neblogas, ir asmeniškai vasarą rinktinėje gerai jaučiausi, todėl viskas turėtų būti gerai. Aišku, gaila, kad sezono pradžioje nežaidžiau, nes jaučiausi gerai ir tikėjausi geriau. Bet yra kaip yra.“

„Finansinis aspektas nėra pirmoje vietoje, nes dabar esu savo karjeros pike, todėl turėčiau žaisti, o ne sėdėti ant suolo. Jeigu žiūrėčiau tik į finansus, tai galėjau bandyti likti „Knicks“ – keliauti su komanda, nežaisti ir taip visus metus gyventi. Bet šiuo metu prioritetai yra kiti“, – pridėjo jis.

New York. What can I say? One of the most beautiful chapters in my life is now over. Is it too soon? I don’t know. I believe that everything in your life happens for a reason. I’ve heard that "if you can make it there, you can make it anywhere". Well, there will be many opinions, but I think I made it here. First of all, I met so many great people who will be my friends for life, I met many professionals who made me better as both a player and as a person, and I had a pretty decent NBA rookie season. While I may not have left the mark I would have liked to on the team, I hope the fans, the club and all of the players will remember me as a good teammate, a reliable friend and a good person. I truly believe that above all, we should strive to be the best people we can be. The rest will follow. I leave the city of New York with nothing but positive memories and will always hold a special place in my heart for the Knicks organization. Thank you for the opportunity and for everything you’ve done for me, but it’s now time for me to move on and start a new chapter. Kuz out ✌🏼:) #OnceAKnickAlwaysAKnick #Kuuuz #cheeze #FILO

A post shared by Mindaugas Kuzminskas (@mkuzminskas) on Nov 12, 2017 at 12:55pm PST

Taip pat nemažai gerbėjų teiravosi, ar M. Kuzminskas svarstytų pasiūlymus iš Europos komandų.

„Pirmenybė teikčiau ir likti norėčiau NBA – vis tik čia stipriausia pasaulio lyga. Į Europą bent jau vasarą tikrai grįšiu, – šyptelėjo Kūzia. – Nors negali žinoti. Galbūt ir NBA būsiu niekam nereikalingas, todėl gali tekti grįžti.“

Su Niujorko komanda lietuvis išsiskyrė toli gražu ne piktuoju – „Knicks“ leido Mindaugui naudotis klubo sporto centru. Jame puolėjas prakaitą lieja du kartus per dieną. Turėdamas daugiau laisvo laiko M. Kuzminskas nepraleidžia progos pasižiūrėti ir kitoje Atlanto pusėje vyksiančių krepšinio kovų.

Prilipęs prie televizoriaus ekrano lietuvis bus ir šį vakarą, kuomet stebės Eurolygos mūšį tarp Kauno „Žalgirio“ ir Malagos „Unicaja“ ekipų.

„Abi komandos man yra artimos, iš jų dar likę nemažai prisiminimų. Tikrai žiūrėsiu, nes turėtų būti geras mačas. Iš tikrųjų, tai visuomet stengiuosi pasižiūrėti lietuviškų komandų rungtynes ir jas palaikyti – nesvarbu tai būtų „Šiauliai“, „Žalgiris“ ar „Lietuvos rytas“.

Kai dabar esu bedarbis, tai ryte atsikėlus netgi kilo klausimas: ką dabar darysiu, kur dabar eisiu?, – juokėsi krepšininkas. – Dabar turiu laiko taip susidėlioti tvarkaraštį, kad spėčiau ir pasportuoti, ir rungtynes pasižiūrėti.“

Jau artėjantį pirmadienį Palangoje į pirmąją treniruočių stovyklą renkasi 15 Lietuvos rinktinės kandidatų, šalies garbę ginsiančių pirmojo FIBA „lango“ metu. Nors NBA žaidėjai šiose kovose dalyvauti negalės, tačiau likęs be darbo Kūzia sukėlė gerbėjų klausimų: „O galbūt akistatose su Kosovu bei Lenkija išvysime ir Mindaugą?“

„Niekada nesakyk niekada. Jeigu užsitęstų klubo paieškos, tai šis variantas išlieka. Kaip tik prieš porą dienų telefonu kalbėjausi su Dainiumi Adomaičiu. Bet čia yra ne vien mano sprendimas – yra ir draudimo, ir agento reikalai. Reikia dar palaukti, nes per anksti kalbėti.“

Kiek anksčiau „New York Post“ žurnalistas Marcas Bermanas skelbė, kad lietuviu domisi trys stipriausios pasaulio krepšinio lygos klubai – Atlantos „Hawks, Los Andželo „Lakers“ ir Čikagos „Bulls“.

Taip pat skelbta, kad iš visų lygos komandų dar bent keturios galėtų bandyti prisivilioti Lietuvos rinktinės lyderį, nes „algų kepurėje“ tam turi pakankamai vietos. Šios ekipos – Bruklino „Nets“, Filadelfijos „76ers“, Finikso „Suns“ ir Sakramento „Kings“.

M. Kuzminskas karjerą už Atlanto pradėjo tik praėjusį sezoną, kai į Niujorką po sėkmingo karjeros etapo Malagos „Unicaja“ klube jį pasikvietė legendinis treneris Philas Jacksonas.

Visgi vasarą P. Jacksonas paliko „Knicks“ prezidento postą, o pasikeitus valdžiai, mūsiškis tapo nereikalingas. Šį sezoną lietuvis ant parketo praleido vos 2 minutes, per kurias spėjo tik pramesti 2 dvitaškius.

Debiutiniame sezone M. Kuzminskas sužaidė 68 mačus, kuriuose jis vidutiniškai aikštelėje praleisdavo po 15 minučių. Nors Niujorko klubas pernai buvo tarp NBA autsaiderių, Kūzia žaidė gana solidžiai ir per rungtynes vidutiniškai rinkdavo po 6,3 taško, po 1,9 atkovoto kamuolio ir po 1 rezultatyvų perdavimą.