„Knicks“ paskutinėse reguliariojo sezono rungtynėse namuose 89:115 nusileido Detroito „Pistons“, o estafetę iš trenerio Davido Fizdale'o bei krepšininkų perėmė klubo prezidentas Steve'as Millsas ir generalinis vadybininkas Scottas Perry. Jie pradeda Kevino Duranto ir kitų elitinių žaidėjų medžioklę.

DELFI NBA žurnalisto Londone sausį sutiktas „New York Post“ krepšinio apžvalgininkas Marcas Bermanas tuomet dar teigė, jog 2019-ųjų vasarą „Knicks“ komanda galimai nepersistengs ir paaukojusi dar vieną sezoną mėgins šturmuoti kiek platesnę laisvųjų agentų rinką 2020-aisiais. Viskas pasikeitė vasario 1-ąją.

Niujorko klubas iškeitė dėl traumos nerungtyniaujantį Kristapą Porzingį, Timą Hardaway, Trey Burke'ą ir Courtney Lee į Dennisą Smithą, DeAndre Jordaną, netrukus atleistą Wesley Matthewsą ir du ateities naujokų biržos pirmojo rato šaukimus bei taip leido suprasti, jog jau artėjančią vasarą laukia didelės permainos.

„Knicks“ vadovai ruošiasi padaryti viską, kad į savo klubo gretas prisiviliotų vieną geriausių lygos žaidėjų K. Durantą, todėl S. Millso ir S. Perry vasaros ėjimai stipriai priklausys nuo K. Duranto sprendimo. Gerai su komandos vidaus reikalais susipažinęs M. Bermanas didelėmis jos ambicijomis neabejoja.

„Tai bus gyvenk arba mirk vasara. Komanda iškils į viršūnę arba praleidusi šansą tai padaryti eilę metų bus lygos dugne. „Knicks“ vadovai nori kilti jau dabar, todėl K. Porzingio mainai buvo atlikti taip, kad vasarą būtų galima skirti visą savo dėmesį K. Durantui“, – DELFI NBA teigė M. Bermanas.

Šią vasarą „Knicks“ savo „algų kepurėje“ gali turėti net 74 mln. JAV dolerių laisvos vietos, o to turėtų užtekti dviejų lygos superžvaigždžių kontraktams. Spekuliuojama, jog galimybe žaisti su K. Durantu Niujorke yra susidomėjęs kitu geidžiamiausiu laisvuoju agentu vasarą tapsiantis Kyrie Irvingas.

Nors Niujorko klubo vadovai yra optimistiškai nusiteikę dėl savo galimybių prisivilioti „Golden State Warriors“ ir Bostono „Celtics“ žvaigždes, jie turės ir alternatyvių pasirinkimų. Laisvaisiais agentais vasarą taps ir tokie žaidėjai kaip Kawhi Leonardas, Kemba Walkeris, Klay Thompsonas ar Jimmy Butleris.

Kyrie Irvingas, Kevinas Durantas
Foto: Getty images

Tiesa, M. Bermanas teigia, jog „Knicks“ nešvaistys pinigų kitiems laisviesiems agentams, jei K. Durantas su „Warriors“ pasirašys dar vieną vienerių metų sutartį. Tuomet niujorkiečiai išties aukotų dar vieną sezoną ir lauktų žvaigždžių 2020 metais.

„K. Durantui bus ieškomas partneris. Galbūt juo taps netgi Anthony Davisas, dėl kurio tektų nemažai paaukoti mainų būdu. Bet „Knicks“ nesitaupys, „algų kepurė“ bus saugoma tik tokiu atveju, jei K. Durantas vėl pasirašys su „Warriors“ vienerių metų sutartį“, – DELFI NBA sakė M. Bermanas.

„Vis dėlto toks scenarijus yra gerokai mažiau tikėtinas. Kai kurie žmonės lygos užkulsiuose jau netgi laiko K. Duranto ir K. Irvingo tandemą Niujorke neišvengiamu. Abu krepšininkai turi mieste itin artimų draugų, o didelę įtaką K. Durantui darantys jo tėvas ir agentas yra ilgamečiai „Knicks“ fanai.“

17 pergalių iškovojusios bei 65 pralaimėjimus patyrusios blogiausios šios sezono komandos sėkmė buriant naują komandą nemažai priklausys ir nuo loterijos. Nuo loterijos, kuri įvyks lygiai po mėnesio, gegužės 14-ąją, ir nulems, ar Niujorko klubui NBA naujokų biržoje atiteks pirmasis šaukimas.

„Knicks“ šansai gauti pirmąjį šaukimą yra didžiausi – jie prilygsta 14 proc. tikimybei. Tiesa, tokias pačias galimybes turi ir Finikso „Suns“ bei Klivlando „Cavaliers“.

Neabejojama, jog pirmuoju šaukimu bus pasirinktas Zionas Williamsas. Djuko universiteto pirmakursį liaupsina tiek analitikai, tiek patys krepšininkaii. Jei „Knicks“ gautų šį išskirtinio talento žaidėją, šansai prisivilioti taip trokštamus K. Durantą ir K. Irvingą dar labiau padidėtų.

„Knicks“ vadovų vizijoje – didysis trejetas. Geriausiu atveju: K. Durantas, K. Irvingas ir Z. Williamsonas. Šalia jo strategas D. Fizdale'as norėtų rikiuoti neblogą debiutinį sezoną sužaidusį mažąjį naujokų trejetą Mithchellą Robinsoną, Allonzo Trier ir Keviną Knoxą bei, jei neprireiks mainais įsigyti A. Daviso, nesikandžiojančius kontraktus turinčius gynėjus D. Smithą ir Damyeną Dotsoną.

Tuo metu visų kitų „Knicks“ žaidėjų ateitis Niujorke yra miglota. Galiojančias sutartis turi tik Lance'as Thomasas ir Frankas Ntilikina, tačiau su jais ko gero bus bandoma atsisveikinti mainų būdu arba atleidžiant. Laisvaisiais agentais tapsiantys Emmanuelis Mudiay, Mario Hezonja ir Noah Vonleh veikiausiai žais kitur, o D. Jordanas liks tik tokiu atveju, jei to paprašys jo bičiulis K. Durantas.