DELFI NBA skaitytojams pateikiame lygos apžvalgininko Adamo Fromalo straipsnio vertimą. Autorius pažymi, jog tekste naudojami statistiniai rodikliai yra tokie, kokius juos praėjusią savaitę pateikė nba.com, basketball-reference.com, nbamath.com bei espn.com tinklalapiai.

Ar Kawhi Leonardas dar grįš į aikštę ir sustiprins „Spurs“? Kada ant parketo pasirodys Stephenas Curry? „Thunder“, „Spurs“, „Jazz“ ar „Timberwolves“ – kuri iš šių komandų užims ketvirtąją vietą Vakarų konferencijoje? Tai tik maža dalis intriguojančių artėjančių atkrintamųjų varžybų klausimų.

Rytų konferencijoje mus domina „Cavaliers“ galimybės įjungti aukštesnę pavarą, „Raptors“ viltis pagaliau nutraukti nesėkmių atkrintamosiose seriją ir lūkesčius pranokusių „76ers“ šansai.

Šių metų svarbiausios kovos žada būti daug įdomesnės, nei praėjusiuose sezonuose, tad į visus šiuos klausimus mes atsakysime dar prieš jiems gimstant. Remdamiesi išsamiomis galutinių komandų pozicijų prognozėmis ir peržvelgdami kiekvieną atkrintamųjų etapą, mes jau išsiaiškinome būsimuosius NBA čempionus.

Nėra ko slėpti – laukia visa eilė netikėtumų.

Pirmasis Rytų konferencijos etapas

(1) Toronto „Raptors“– (8) Milvokio „Bucks“

Serge'as Ibaka, Giannis Antetokounmpo ir Jonas Valančiūnas

Kol Toronto klubas artėja prie geriausio reguliariojo sezono Rytų konferencijos klubo vardo, Milvokio ekipos laukia vidutiniško sunkumo sezono pabaiga ir tolimesnės savojo identiteto paieškos.

Nuo Visų žvaigždžių savaitgalio „bijok elnio“ („Fear the Deer“ – ang.) šūkį pasirinkusios komandos žaidimas varžovams nekelia nė trupučio baimės: per 100 atakų „Bucks“ vidutiniškai pelno 0,2 taško mažiau, nei per tą patį laiką surenka jų tuometiniai varžovai.

Šios tendencijos žaibiškai nepasikeis.

Torontas savo startiniame penkete turi pernelyg daug aukšto kalibro krepšininkų, o jų atsarginiai žaidėjai ir toliau griauna visą lygą. Giannis Antetokounmpo savoje arenoje gali „pavogti“ vienas rungtynes iš varžovų, tačiau talento skirtumas tarp komandų yra per ryškus, kad Milvokis galėtų svajoti apie sensacingą pergalę šioje serijoje.

Tai taps pirmuoju atkrintamųjų mūšiu, kuriame „Raptors“ įrodys, jog jų naujasis puolimas gali funkcionuoti lemiamų dvikovų metu, o ilgas atsarginių žaidėjų suolelis – palikti praeities nesėkmes užmarštyje.

Prognozė: 4:1, „Raptors“.

(2) Bostono „Celtics“ – (7) Majamio „Heat“

Kelly Olynykas
Foto: Getty images

Bostono klubas šią akimirką turėtų džiūgauti dėl stulbinančiai galingos sezono pradžios, kadangi komandai smogęs traumų uraganas vėlyvoje pirmenybių stadijoje „Celtics“ kelyje pristatė sunkiai apeinamų kliūčių.

Marcusas Smartas stengiasi po nykščio operacijos grįžti į aikštę atkrintamųjų varžybų pradžiai, tačiau toks scenarijus – anaiptol negarantuotas. Kyrie Irvingui teko gultis po skalpeliu dėl kelio problemų ir jis gali praleisti pirmąją lemiamų kovų seriją. Danielio Theiso sezonas baigtas. Gordonas Haywardas artimiausioje ateityje į aikštę taip pat nežengs.

„Celtics“ laimei, Majamio ekipa yra tas varžovas, kurio Bostonas turėtų trokšti visų labiausiai. Gorano Dragičiaus, Josho Richardsono ir Hassano Whiteside'o vedama komanda turi mažiausiai potencialo tarp visų antrojo ketverto Rytų konferencijos klubų. Jei aukščiau išvardintieji žaidėjai ir praleistų šią seriją, „Celtics“ į konferencijos pusfinalį išvesti turėtų Terry Rozier, Jayleno Browno, Jaysono Tatumo, Marcuso Morriso ir Alo Horfordo penketukas.

Nereikėtų pamiršti ir Brado Stevenso, sugebančio išspausti maksimalų rezultatą net ir iš mažiau talentingų žaidėjų.

Prognozė: 4:2, „Celtics“.

(3) Filadelfijos „76ers“ – (6) Vašingtono „Wizards“

Joelis Embiidas ir Marcinas Gortatas
Foto: AP / Scanpix

Po keleto nuviliančių pralaimėjimų, „Wizards“ faktiškai atsisveikino su viltimis pakilti iš šeštosios pozicijos. Nepaisant Johno Wallo sugrįžimo, jie nebepasivys Indianos „Pacers“ ar kitų aukščiau žengiančių komandų, o „Heat“ ir „Bucks“ laukiančios sąlyginai sunkios sezono pabaigos neleis jiems išstumti Vašingtono iš dabartinės vietos.

Prognozuoti trečią poziciją jauniesiems „76ers“ yra drąsu, tačiau net ir be traumuoto Joelio Embiido Filadelfija gali pasiekti 50 pergalių ribą. Jų laukia lengviausias sezono pabaigos tvarkaraštis visos lygos mastu, o dabartinis spaudimas „Cavaliers“ klubui jau šiandien lenkia trečios vietos iškovojimui reikalingą tempą.

Sunku tikėtis, kad Embiidas nepadarys visko, jog žaistų jau pirmame atkrintamųjų etape. Kai šios dvi ekipos stos į tarpusavio kovą, „76ers“ pranašumas sužydės visu gražumu. Vašingtonas neturi nieko, kas galėtų sustabdyti Embiidą ir Beną Simmonsą, ypač kai Dario Šaričius, J. J. Redickas ir Robertas Covingtonas išvilioja gynėjus ties tritaškio linija.

Tačiau štai iškalbingiausias statistinis faktas: per 100 atakų „Wizards“, kai aikštėje kartu rungtyniauja Wallas, Bradley Bealas ir Otto Porteris, varžovus pranoksta net 9,9 taško vidurkiu. Bet kai ant parketo žengia Embiidas, Simmonsas ir Redickas, analogiškas „76ers“ rodiklis tampa tiesiog nežmogišku – +16 taškų.

Prognozė: 4:2, „76ers“.

(4) Klivlando „Cavaliers“ – (5) Indianos „Pacers“

Domantas Sabonis ir Kyle'as Korveris

Vedami beveik garantuotai Labiausiai patobulėjusio NBA krepšininko titulą nuskinsiančio Victoro Oladipo, „Pacers“ krepšininkai sužaidė tiesiog magišką sezoną. Jie yra neabejotinai pavojinga komanda, kuri nusipelnė kovoti dėl vietos pirmajame konferencijos ketverte.

Bet „Cavaliers“ jau laiko ranką ant minėtosios pavarų svirties.

NBA.com apžvalgininkas Davidas Aldridge'as praėjusią savaitę pabrėžė, kad po Kevino Love'o sugrįžimo po 124,3 taško per rungtynes renkantis Klivlando klubas gali dar sykį skaudžiai nudeginti tuos, kurie ignoruoja jų galimybes ketvirtą kartą iš eilės žaisti superfinale.

Michaelas Jordanas pirmame atkrintamųjų etape pralaimėjo tris serijas. LeBronas Jamesas – nė vienos. Ir tai nepasikeis ir šiame sezone.

Prognozė: 4:1, „Cavaliers“.

Pirmasis Vakarų konferencijos etapas

(1) Hjustono „Rockets“ – (8) Minesotos „Timberwolves“

Jimmy Butleris ir Jamesas Hardenas
Foto: Getty images

Net jei Jimmy Butleris grįš ant parketo, Mineapolio klubas nepajėgs sustabdyti Hjustono „Rockets“. Tai labai nepalankus varžovas vyriausiajam treneriui Tomui Thibodeau, ypač kol jis ir toliau nežmoniškais kiekiais vargina savo starto penketo krepšininkus, siekdamas pirmą kartą po 13 metų pertraukos atvesti „Timberwolves“ į atkrintamąsias.

Vilkų laimei, jų pranašumas prieš „Clippers“ ir „Nuggets“ turėtų užtikrinti vietą aštuntuke. Negana to, visoje lygoje lengvesnį sezono pabaigos tvarkaraštį turi tik „76ers“.

Tačiau tuomet jie taps pirmo etapo bokso kriauše. 24-a geriausia lygos gynyba niekaip nesustabdys istorinį lygį pasiekusio geriausio NBA puolimo ir elitinės gynėjų kombinacijos.

Prognozė: 4:0, „Rockets“.

(2) „Golden State Warriors“ – (7) San Antonijaus „Spurs“

LaMarcusas Aldridge'as ir Draymondas Greenas
Foto: Getty images

Nors Steve'as Kerras ne per seniausiai viešai pareiškė, kad jo komanda tiek reguliariajame sezone, tiek atkrintamosiose varžybose gali įveikti bet kuriuos oponentus net ir žaisdami be Stepho Curry, jo netektis iš pagrindų keičia šio pavojingo klubo identitetą.

Sulaukę Kevino Duranto, Draymondo Greeno ir Klay Thompsono sugrįžimo „Warriors“ vis vien neiškovos lengvos pergalės prieš Greggo Popovičiaus treniruojamą klubą.

San Antonijus tiesiog atsisako pasiduoti ir maksimaliai išnaudoja LaMarcuso Aldridge'o, Kyle'o Andersono ir likusios ne pirmo ryškumo sudėties galimybes. Dejounte Murray puikiai stabdo varžovų įžaidėjus. Andersonas tobulėja gynyboje. Patty Millsas vis dar pataiko tritaškius. Dar svarbiau – „Spurs“ ir toliau skina pergales.

Jei Kawhi Leonardas galės žaisti, o Curry – ne, ši serija taps dar sunkiau prognozuojama. Tačiau labiau tikėtina, jog tris Visų žvaigždžių rungtynių dalyvius savo gretose turinti komanda vis vien ras būdą laimėti, kad ir kokiu dideliu nuostoliu taptų geriausio pasaulio snaiperio netektis.

Prognozė: 4:3, „Warriors“.

(3) Portlando „Trail Blazers“ – (6) Oklahomos „Thunder“

Russellas Westbrookas
Foto: AP / Scanpix

„Spurs“ gali sulaukti Kawhi sugrįžimo. Butleris gali sustiprinti „Timberwolves“. Tačiau visam sezonui iškritęs Andre Robersonas nebeišgelbės Oklahomos komandos.

Nuo paskutiniųjų gynybos specialisto sužaistų rungtynių „Thunder“ iškovojo 15 pergalių ir patyrė 14 pralaimėjimų, o tarp įveiktų varžovų tėra tik penkios atkrintamųjų komandos: „76ers“ (be J. J. Redicko), „Warriors“, „Spurs“ (be Kawhi), „Heat“ ir „Raptors“. Viso sezono metu be Robersono Oklahomos ekipa per 100 atakų varžovus vidutiniškai pranoksta vos 0,1 taško skirtumu.

Sustabdyti Damianą Lillardą ir C. J. McCollumą Oklahomai taps neįmanoma užduotimi. Rinkti taškus prieš netikėtai sustiprėjusią „Trail Blazers“ gynybą taip pat nebus lengva. Portlandas pastaruoju metu demonstruoja puikų žaidimą, o „Thunder“ nėra pajėgūs nutraukti šią tendenciją.

Prognozė: 4:1, „Trail Blazers“.

(4) Jutos „Jazz“ – (5) Naujojo Orleano „Pelicans“

Ricky Rubio ir Rajonas Rondo
Foto: AP / Scanpix

Jutos ir Naujojo Orleano sezono pabaigos tvarkaraščiai yra panašūs, tačiau šie klubai juda skirtinga kryptimi. Kol „Jazz“ Rudy Goberto sugrįžimą pavertė reaktyviniu kuru pakilimui turnyrinėje lentelėje, „Pelicans“ atsiminė, jog jie negali būti geresni be DeMarcuso Cousinso, nei su juo.

Per pastarąsias dešimt rungtynių Juta turi geriausią 100 atakų vidurkį visoje lygoje, per jį vidutiniškai varžovus taršydami 12,7 taško skirtumu. Tos pačios atkarpos metu „Jazz“ fiksuojamas gynybos reitingas (95,2) sezono kontekste būtų dviem galvom geresnis už visų likusių klubų.

Savo ruožtu „Pelicans“ per 100 atakų pelno 0,6 taško mažiau, nei varžovai.

Anthony Davisas vienas šios serijos laimėti negali, juolab turint omenyje, kad Gobertas yra paskutinis žmogus, kurį AD norėtų pamatyti pirmajame atkrintamųjų etape.

Prognozė: 4:1, „Jazz“.

Rytų konferencijos pusfinaliai

(1) Toronto „Raptors“ – (4) Klivlando „Cavaliers“

Jonas Valančiūnas ir LeBronas Jamesas

Tai serija, kurios mes visi laukiame, net jei ji ir gims kiek anksčiau, nei konferencijos finalas.

„Cavaliers“ vis dar negali pasidžiaugti visiškai sveika sudėtimi. Mes vis dar nematėme kaip jie atrodo su šimtu procentų atsigavusiais Kevinu Love'u, Larry Nance'u, Čedi Osmanu ir kitais. Komandai šiuo metu nepadeda net vyriausiasis treneris Tyronnas Lue. Bet ši komanda net ir atgavusi pilną pajėgumą turbūt neprilygs „Raptors“.

Jei tai skamba abejotinai, atkreipkite dėmesį į tai, ką šiame sezone pasiekė Torontas. Kanados klubas šiame sezone turi trečią geriausią šimto atakų vidurkį (+8) ir beveik dvigubai lenkia ketvirtoje vietoje esančius „Celtics“ (4,1). Basketball-reference.com sudaryta sistema žada „Raptors“ antrą geriausią lygos rezultatą po Hjustono ekipos.

Kyle'as Lowry ir DeMaras DeRozanas yra verti Visų žvaigždžių rungtynių dalyvių statuso ir turėtų būti pasiruošę nustumti savo nesėkmes į užmarštį. Ši komanda labiau nei bet kada dalinasi kamuoliu ir nebesiremia žaidimu vienas prieš vieną kurdama savo puolimą: jų tokio žaidimo (ISO) dažnis nuo praėjusio sezono (8,5 proc., 6-a vieta lygoje) smuko iki 5,7 proc. (22-a vieta).

Jie pasitiki visa savo sudėtimi ir turi retą galimybę remtis mirtinai pavojingais atsarginių žaidėjų penketais kai likusi lyga trumpins savo rotacijas.

Sustabdyti LeBroną bus sunku, ir Torontas turės mesti O. G. Anunoby ir Pascalį Siakamą tiesiai į ugnį. Bet skylėta Klivlando gynyba (28-a vieta lygoje) turės dar daugiau problemų stabdydama trečią efektyviausią NBA puolimą, galintį remtis eile skirtingų variantų pozicinių atakų metu.

Prognozė: 4:2, „Raptors“.

(2) Bostono „Celtics“ – (3) Filadelfijos „76ers“

Joelis Embiidas, Jaylenas Brownas ir Benas Simmonsas
Foto: Getty images

Kad ir kaip neįtikėtinai tai skambėtų, „76ers“ yra subrendę pergalėms.

Jų propaguojama agresyvi ir ginamųjų susikeitimu paremta gynyba yra būtent tai, ką visos komandos siekia naudoti atkrintamųjų kontekste. Jie turi Joelį Embiidą, galintį rinkti taškus milijonu būdų. Benas Simmonsas yra unikalus ir fiziškai nesustabdomas krepšininkas. Tačiau dar svarbiau tai, jog Filadelfija turi patį pavojingiausią penketuką visoje lygoje.

Šiai prognozei nebūtina, jog Markelle Fultzas staiga įsibėgėtų savo sezono atgimimo metu. Nereikia tikėtis ir ryškaus T. J. McConnello, Richauno Holmeso ar kito antraplanio krepšininko progreso.

Filadelfijos dažniausiai naudojamas kvintetas – Embiidas, Simmonsas, Redickas, Robertas Covingtonas ir Dario Šaričius – yra viena iš aštuonių penkių žaidėjų kombinacijų, šiame sezone sužaidusių bent 500 minučių. Per 100 atakų šis penkiagalvis slibinas varžovus pranoksta net 21,1 taško skirtumu, beveik septyniais taškais daugiau, nei artimiausi persekiotojai šiame sąraše.

Jei Bostonas sugebėtų stebuklingai sulaukti visų traumuotų žaidėjų sugrįžimo, ši serija galėtų susiklostyti bet kuriuo keliu. Tačiau „Celtics“ kol kas nedemosntruoja stabilaus žaidimo puolime, kuris galėtų pralaužti kibią Filadlefijos gynybą, o mažėjančios rotacijos tik padės Brettui Brownui sustiprinti savąsias atakas.

Prognozė: 4:3, „76ers“.

Vakarų konferencijos pusfinaliai

(1) Hjustono „Rockets“ – (4) Jutos „Jazz“

Rudy Gobertas ir Jamesas Hardenas
Foto: AP / Scanpix

Nors „Jazz“ forma pastaruoju metu sprogdina ją matuojančius termometrus, „Rockets“ viso sezono metu po savęs palieka išdegintos žemės ruožą.

Kad ir koks įspūdingas būtų Jutos atgimimas antroje sezono pusėje, Hjustono komanda beveik nepatiria pralaimėjimų, kai aikštėje Chrisas Paulas užsiima magija kartu su Jamesu Hardenu. Gynėjų duetui esant aikštėje „Rockets“ per 100 atakų varžovus pranoksta 13,7 taško skirtumu. O kur dar sparčiai tobulėjantis Clintas Capela, tritaškių ir gynybos specialistas Trevoras Ariza bei sustiprėjusio suolelio nešama nauda.

Ar Gorbeto vedama gynyba gali pristabdyti istoriniu tempu veikiantį „Rockets“ puolimo mechanizmą? Potencialiai, taip. Tačiau net ir tą padarius „Jazz“ reikėtų gimdyti taškus prieš septintą efektyviausią lygos gynybą. Hjustonas nėra vienpusiška komanda.

Donovanas Mitchellas viso sezono metu įspūdingai renka taškus, tačiau Juta neturi pakankamai talento puolime, kad galėtų neatsilikti nuo net ir pristabdytų „Rockets“ atakų bangos.

Prognozė: 4:1, „Rockets“.

(2) „Golden State Warriors“ – (3) Portlando „Trail Blazers“

Damianas Lillardas ir Draymondas Greenas
Foto: AP / Scanpix

Tarkime, jog Curry jau bus grįžęs į rikiuotę „Warriors“ mūšio su Portlandu išvakarėse. Klubo savininkas Joe Lacobas jau tikisi, jog įžaidėjas galės prisijungti prie komandos pirmo etapo pabaigoje, tačiau pabrėžė, jog komanda itin konservatyviai vertins Curry būklę, atsižvelgdama į jo svarbą ilgalaikei klubo sėkmei.

Jei Curry sugrįš laiku, „Trail Blazers“ laukia rimtos problemos.

Kalifornijos ekipa šiais metais nebeturi neįveikiamumo auros. Jie puse kojos pražygiavo per visą eilę rungtynių, kuriose nepersistengė savoje aikštės pusėje. Bet mes žinome koks yra jų pajėgumas, nusprendus įjungti aukščiausią režimą.

Damianas Lillardas nusipelno būti minimas tarp penkių realiausių MVP rinkimų kandidatų ir turėtų pajėgti bent sykį palaužti „Warriors“. Tačiau čempionai turi daug daugiau talento ir bus motyvuoti apginti savo titulą bei atsikratyti blankiame reguliariajame sezone juos apėmusio nuobodulio.

Prognozė: 4:1, „Warriors“.

Rytų konferencijos finalas

(1) Toronto „Raptors“ – (3) Filadelfijos „76ers“

Kyle'as Lowry ir Benas Simmonsas

Kad ir kokie talentingi ir pavojingi bebūtų „76ers“, jie susidurs su ta pačia problema, kuri šiose prognozėse sustabdė Klivlandą: „Raptors“ yra tiesiog geresni.

Didžioji būsimųjų konferencijos čempionų žaidimo analizės dalis remiasi į jų atsarginius žaidėjus. Fredas VanVleetas yra vienas efektyviausių suolo krepšininkų visoje lygoje. Nuo jo nedaug atsilieka Jakobas Poeltlas, Delonas Wrightas, C. J. Milesas, Pascalis Siakamas ir faktiškai kiekvienas Dwane'o Casey kareivis, pradedantis dvikovas ant suolelio.

Toronto atsarginių 100 atakų vidurkis yra +9,5 taško – geriausias skaičius lygoje, ženkliai pranokstantis antroje vietoje esančius „Rockets“ (+7,9). Savo ruožtu Filadelfija pagal šį skaičių žengia vos aštuonioliktoje pozicijoje (-2,7).

Tačiau kad ir kaip ryškiai šviestų šis dėmesio taškas, nereikia nurašyti „Raptors“ starto penketo.

Geriausią identiškos imties vidurkį turinčių Rytų konferencijos starto penketukų sąraše Torontas (+6,8) atsilieka tik nuo Filadelfijos (+7,8). Ne atsitiktinumas, jog būtent šios dvi ekipos atsidūrė mūsų prognozės konferencijos finale.

„Raptors“ turi pranašumų, leidžiančių jiems kompensuoti tą vieno taško skirtumą – patirtis atkrintamosiose, faktas, jog geriausi jų žaidėjai yra sužaidę daugiau nei vieną NBA sezoną, galingas suolas ir sugebėjimas laimėti įtemptas rungtynes. Šie komponentai ir užbaigs netikėtą „76ers“ žygį.

Prognozė: 4:2, „Raptors“.

Vakarų konferencijos finalas

(1) Hjustono „Rockets“ – (2) „Golden State Warriors“

Clintas Capela ir Stephenas Curry

Vasario pabaigoje ESPN analitikas Kevinas Peltonas atliko išsamią Hjustono komandos statistinę analizę, po kurios pabrėžė, jog nors „Warriors“ vis dar atrodo geresne ekipa, skirtumas tarp šių klubų yra daug mažesnis, nei mes galėjome įsivaizduoti sezono pradžioje.

Negana to, nuo vasario pabaigos čempionai susidūrė su visa eile traumų, kol „Rockets“ nesiliovė šienauti savo varžovų. Nuo pavasario pradžios Hjustono 100 atakų vidurkis net trigubai (+9,6 prieš +3,2) lenkia Ouklando ekipos rezultatą.

Ar toks santykis pasikeis „Warriors“ išsigydžius traumas? Žinoma. Tačiau Hjustonas turės tęstinumo pranašumą kai Kerro armija turės vėl įprasti rungtyniauti su Curry. Turbūt dar svarbiau yra tai, jog „Rockets“ lemiamas septintąsias rungtynes žaistų namie, kur šiame sezone iškovojo 30 pergalių ir patyrė tik 6 pralaimėjimus.

Šis sezonas priklauso Hjustonui. 2017-18 metų pirmenybės suteikia šansą Hardenui užtildyti kalbas apie jo regresą atkrintamosiose, o Paului – pagaliau nukeliauti iki konferencijos finalo. Ir ne tik.

Nors verta pažymėti, jog galima rasti statistikos, pabrėžiančios tiek vieno, tiek kito klubo pranašumą, kartais viską nusveria jausmas. O šiais metais „Rockets“ nesiliauja kelti daugybės pozityvių jausmų.

Prognozė: 4:3, „Rockets“.

NBA superfinalas

(1) Toronto „Raptors“ – (1) Hjustono „Rockets“

DeMaras DeRozanas ir Jamesas Hardenas

Paradoksalu, tačiau dviejų konferencijos lyderių patekimas į finalą šiais metais turėtų būti laikomas nemaža sensacija.

„Rockets“ privalo įveikti dinastija jau dabar tituluojamus „Warriors“, o „Raptors“ bukmekerių akyse niekada neįgaus favoritų statuso mačuose su LeBrono vedamomis komandomis. Ankstesni Toronto subyrėjimai atkrintamosiose vis dar stovi prieš daugumos lygos fanų akis nepaisant to, jog ši sudėtis šviesmečiais lenkia ankstesnes komandas.

Tačiau mūsų prognozėse būtent šie klubai iškopė į aukščiausiąjį kovos tašką. Pasiekti tokius rezultatus komandos galės tik užtikrintai žaisdamos abiejose aikštės pusėse – Torontas, Hjustonas ir „Warriors“ yra vienintelės trys ekipos, šiame sezone patenkančios tiek į gynybos, tiek į puolimo reitingų pirmąjį septintuką.

Tačiau „Raptors“ čia turi ir blogų naujienų – kaip jiems sustabdyti neprilygstamą varžovų puolimą, kai didžiausia „Rockets“ stiprybė sutampa su Toronto Achilo kulnu?

Vedami Hardeno talento bet kokį kontaktą paversti švilpuku, Hjustono krepšininkai nesiliauja marširuoti prie baudų metimo linijos. Vieno taško vertės metimai prilygsta 24 procentams visų Teksaso ekipos iš žaidimo atliktų bandymų – aukščiausias toks skaičius lygoje.

Toronto gynyba sėkmingai sumažina varžovų taiklumą iš žaidimo, išprovokuoja solidų klaidų skaičių ir geriau nei vidutiniškai renka kamuolius po netaiklių oponentų metimų. Tačiau „Raptors“ itin dažnai pažeidinėja taisykles – dažniau tą daro tik „Grizzlies“, „76ers”, „Bucks“, „Heat“ ir „Suns“. Tokia situacija gali tapti tikra Hardeno puota.

Kanadiečiai turėtų sėkmingai stabdyti Capelos nusileidimus link krepšio derinyje du prieš du (pagal šį gynybos elementą lygoje jie užima antrą vietą), tačiau ir tai neatpirks pražangų kiekio atveriamos silpnybės. Bandant sustabdyti vieną geriausių puolimų krepšinio istorijoje to sau leisti negalima.

Prognozė: 4:2, „Rockets“.