Visa širdimi Kūzią palaikantys gerbėjai Lietuvoje sezono išvakarėse tikėjosi visiškai priešingo vaizdo. „Knicks“ po šešerių ilgų metų pagaliau atsisveikino su mūsiškio pozicijoje rungtyniaujančiu buvusiu komandos lyderiu Carmelo Anthony, o Europos vyrų krepšinio čempionate puikiai pasirodęs lietuvis ir pats nedrąsiai, tačiau optimistiškai laukė atsiversiančio kelio į komandos starto penketą.

Realybė itin smarkiai prasilenkė su mūsų visų svajonėmis. Vyriausiasis treneris Jeffas Hornacekas ryžosi atakuojančio gynėjo ir lengvojo krašto puolėjo vietas pagrindiniame penketuke patikėti antrojo numerio rolėje įprastai rungtyniavusiems Timui Hardaway'ui ir Courtney Lee, o pernai Mindaugo išsikovotą energijos į puolimą nuo atsarginio žaidėjų suolo įnešančio puolėjo vaidmenį perėmė po Carmelo mainų į Niujorką atvykęs Dougas McDermottas.

Prieš keletą metų sunku būtų buvę net pagalvoti, jog ateis diena, kai viena iš NBA organizacijų netvers džiaugsmu atsikračiusi Phillo Jacksono įtakos, o vieninteliu tokia įvykių seka nusivylusiu asmeniu taps šviesiaplaukis iš Lietuvos.
Rokas Grajauskas

Būtent pastarasis krepšininkas tapo pagrindine lietuvio eliminavimo iš rotacijos priežastimi. NBA lygoje vis labiau augant pozityviam universalių žaidėjų vertinimui, seno kirpimo „vieno triuko specialistai“ atitinkamose komandose vis dar geba išsikovoti jiems palankias nišas.

Nors vidutinišku 40 procentų taiklumu tritaškius metantis D. McDermottas iš pirmo žvilgsnio neatitiko moderniųjų lygos tendencijų, šis jo žaidimo elementas su kaupu kompensuoja silpną krašto puolėjo gynybą ir vidutinišką krepšinio intelektą.

Įdomu ir tai, jog „devyndarbio“ titulą šių dviejų lengvųjų krašto puolėjų dvikovoje neabejotinai nuskinantis Kūzia Niujorko spaudoje vis dar yra klaidingai laikomas „tritaškių specialistu“.

Žaidėjų statistiką pavertus per 36 minutes potencialiai renkamais vidurkiais Mindaugas geriau kovoja dėl atšokusių kamuolių, atlieka ženkliai daugiau rezultatyvių perdavimų ir net trigubai dažniau perima kamuolius, nei jo varžovas.

54 debiutiniame sezone pataikyti tritaškiai lietuviui padarė savotišką meškos paslaugą ir priklijavo jam vienpusiško žaidėjo etiketę. Skaitant pastaruoju metu Niujorko žiniasklaidoje pasirodžiusias ir Mindaugo ateitį probėgšmais analizuojančias publikacijas susidaro įspūdis, jog „Knicks“ apžvalgininkai Kuzminską laiko vizualiai patrauklesniu Steve'u Novaku, dvejus klube praleistus metus prastovėjusiu ties tritaškio linija aikštės kampe.

Steve'as Novakas
Foto: Getty images

Viename iš tokio pobūdžio straipsnių nuskambėjo ir prieš lietuviui pasirašant sutartį su dabartine ekipa juo susidomėjimą parodžiusių organizacijų pavadinimai. Iš konteksto ištrauktą faktą pasigavo ir visų trijų klubų sirgalių bendruomenės, tačiau Kūzios siejimas su išvardintosiomis NBA komandomis tėra spekuliavimas pernykščių laikraščių antraštėmis.

Los Andželo „Lakers“, Atlantos „Hawks“ ir Klivlando „Cavaliers“ – šie trys klubai 2016-ųjų metų vasarą svarstė galimybę suteikti lietuviui šansą debiutuoti stipriausioje pasaulio krepšinio lygoje.

Net nekalbant apie per metus kardinaliai pakeitusias visų trijų ekipų sudėtis ir jų poreikius, akis bado dar skambesnis faktas: nei Mitchas Kupchakas („Lakers“), nei Mike'as Budenholzeris („Hawks“), nei Davidas Griffinas („Cavaliers“) neišlaikė pernai turėtų generalinių vadybininkų/krepšinio operacijų prezidentų postų minėtosiose komandose. Kitaip tariant, nė vienas iš susidomėjimą M. Kuzminsku prieš penkiolika mėnesių galimai parodžiusių asmenų net nebeturi teisės priimti sprendimus atitinkamose (ar kitose) NBA organizacijose!

Vyriausiųjų trenerių (su Earlo Watsono išimtimi) kaip skęstantysis šiaudo pastaraisiais metais visos lygos mastu besilaikantys klubai, siekdami pokyčių, ėmė daug dažniau atsisveikinėti su klubo ateitį braižančiais asmenimis.

Ne išimtis ir „Knicks“, parodę duris M. Kuzminską į NBA pakvietusiam Philui Jacksonui. Vienuolika kartų vyriausiojo trenerio poste čempionu tapusio krepšinio sensėjaus išvykimas prikėlė Niujorko klubą naujam gyvenimui, tačiau tapo stipriu smūgiu lietuvio pozicijoms ekipos sudėtyje.

Prieš keletą metų sunku būtų buvę net pagalvoti, jog ateis diena, kai viena iš NBA organizacijų netvers džiaugsmu atsikračiusi P. Jacksono įtakos, o vieninteliu tokia įvykių seka nusivylusiu asmeniu taps šviesiaplaukis iš Lietuvos.

Nepaisant lūkesčius pranokusio sezono starto, šiandien „Knicks“ siekia tapti jauna ir perspektyvia komanda, besiorientuojančia į ateities pergales. Tokios vizijos kontekste Kūzia tampa nebeaktualia ilgalaikės dėlionės detale, tačiau net ir susidūrę su šį sekmadienį neišvengiamai galutinį tašką pasieksiančia komplektacijos problema, naujieji Niujorko vedliai gali pasirinkti Mindaugui nepalankų jos sprendimo variantą.

Muzikai nutilus – penkiolika vietų ir šešiolika asmenų

Joakimas Noah
Foto: Getty images

Artėjantį pirmadienį į „Knicks“ komandos sudėtį po diskvalifikacijos už draudžiamų preparatų vartojimą grįžta Joakimas Noah. Naujiena, kuri lyg ir turėtų pradžiuginti komandą, Niujorko klubui taps dar vienu galvos skausmu – prancūzas taps šešioliktuoju sudėties nariu, o NBA nuostatai ekipoms leidžia registruoti tik po penkiolika krepšininkų.

„Muzikinių kėdžių“ žaidimą primenančioje situacijoje viena iš dviejų seniausių lygos organizacijų privalės atlaisvinti vietą grįžtančiam aukštaūgiui. Nors traumų iškamuotas prancūzas jau seniai neprimena prieš ketverius metus penktąją vietą lygos MVP rinkimuose užėmusio ir 2014-ais metais geriausiai besiginančio žaidėjo titulą iškovojusio krepšininko, „Knicks“ negali elementariai atleisti Noah ir išlaikyti dabartinės sudėties.

P. Jacksono pernai į komandą pakviestas aukštaūgis svajonių scenarijuje turėjo kartu su Derricku Rose'u grįžti į karjeros aukštumose demonstruotą sportinę formą ir sudaryti grėsmingą trejetą su C. Anthony, tačiau šiandien Niujorko ekipoje atlieka penktos šuns kojos vaidmenį.

Tačiau pirmadienio rytą atsikelti su žinia, jog Kūzia už antrojo rato šaukimą persikėlė į Brukliną, Dalasą ar Filadelfiją, daugumai lietuvių būtų tiesiog tobula. Ką jau kalbėti apie antraštę „M. Kuzminskas ir D. Sabonis suvienys jėgas Indianos klube“.
Rokas Grajauskas

Jaunajam ispanui Willy Hernangomezui siuntant dėl, jo manymu, nepakankamo žaidybinio laiko, į „Knicks“ rotaciją grįžta tikrą pozicinį kamštį užbaigsiantis ketvirtasis vidurio puolėjas, kurio buvimą komandos sudėtyje garantuoja vienu blogiausių kontraktų visoje lygoje laikoma sutartis.

Daugiau nei 55,5 milijono JAV dolerių. Pagal galiojantį susitarimą būtent tiek Niujorko klubas J. Noah turi išmokėti iki 2020-ųjų metų. Milžiniška pinigų suma ir kontrakto trukmė užkerta klubui kelią pasinaudoti tokiose situacijose populiariu sprendimu tampančiam „provizijos išplėtimui“ („stretch provision“), leidžiančiam atsikratyti kenksmingų sutarčių ir sumažinti jų sudaromą smūgį klubų algų biudžetui.

Atleidžiant žaidėją „provizijos išplėtimo“ formulė įgalina NBA organizacijas kontrakte numatytą sumą žaidėjui išmokėti per 2x+1 metų trukmę, kur „x“ – likusių kontrakto metų skaičius. Kitaip tariant, „Knicks“ gali atleisti prancūzą, tačiau toks sprendimas priverstų klubą jam mokėti po beveik 8 milijonus JAV dolerių per sezoną iki pat 2024-ųjų metų,

Akivaizdu, jog J. Noah ir jo kontraktas artimiausiu metu liks Niujorke, tad klubas privalės atsisveikinti su vienu iš likusių penkiolikos krepšininkų. Įsivaizduokime, kad „Knicks“ priims mums įdomiausią, aktualiausią ir laukiamiausią sprendimą – didžiausią JAV miestą paliks M. Kuzminskas. Kokiais būdais organizacija gali atsisveikinti su lietuviu ir kur gali pakrypti Kūzios karjera?

Išėjimui: trys keliai, už jų – painūs klystkeliai

Niujorko „Knicks“ atsarginių žaidėjų suolas
Foto: Stopkadras

Artėjant sprendimo pareikalausiančiai sekmadienio nakčiai, „Knicks“ turi tris kelius atlaisvinti vietą ekipos sudėtyje. Niujorko klubas gali atleisti vieną iš komandos krepšininkų, iškeisti vieną žaidėją už ateities naujokų biržos šaukimą, arba iškeisti du komandos narius į vieną kitos komandos krepšininką.

Mainų „vienas už nulį“ variantas reikalauja būtinos sąlygos. Už šaukimą Niujorko krepšininką (šiame pavyzdyje – M. Kuzminską) priimanti ekipa turi turėti žaidėjo kontrakto finansinės vertės dydžio laisvą erdvę klubo algų biudžete.

Šiuo metu Kūzios sutartį į savo biudžetą įtalpinti gali septynios lygos komandos: Bruklino „Nets“, Sakramento „Kings“, Indianos „Pacers“, Finikso „Suns“, Dalaso „Mavericks“, Čikagos „Bulls“ ir Filadelfijos „76ers“.

Mindaugą į savo gretas potencialiai priimsianti ekipa privalo turėti ir laisvą vietą savo sudėtyje (šią sąlygą atitinka tik „Pacers“), tačiau didžioji dauguma išvardintųjų klubų savo gretose turi bent po vieną negarantuotą sutartį turintį krepšininką, kurį, reikalui esant, galėtų atleisti be jokių finansinių padarinių.

Išsamiai analizuojant galimą M. Kuzminsko vaidmenį minėtuosiuose klubuose šis straipsnis pasiektų romano apimtis, tačiau iš pirmo žvilgsnio norėtųsi atmesti „Kings“, „Suns“ ir „Bulls“ kandidatūras. Kaip ir „Knicks“, visos trys organizacijos šiuo metu orientuojasi į jaunų žaidėjų progresą, tad 28-erių metų lietuvis neatrodo kaip itin geidžiamas šių komandų naujokas.

Tačiau pirmadienio rytą atsikelti su žinia, jog Kūzia už antrojo rato šaukimą (kurį išsiunčiančios komandos gali apsaugoti iki absurdiško lygio) persikėlė į Brukliną, Dalasą ar Filadelfiją, daugumai lietuvių būtų tiesiog tobula. Ką jau kalbėti apie antraštę „M. Kuzminskas ir D. Sabonis suvienys jėgas Indianos klube“.

Kitas galimų „Knicks“ mainų variantas – dviejų žaidėjų išsiuntimas už vieną į Niujorką atvykstantį krepšininką. Toks scenarijus atrodo pakankamai realus dėl jau minėto vidurio puolėjų pertekliaus „Knicks“ sudėtyje. Enesas Kanteris, Kyle'as O'Quinnas, W. Hernangomezas ir J. Noah kartu sudaro ketvirtadalį klubo krepšininkų, į šį sąrašą neįtraukiant 221 centimetro ūgio Kristapo Porizngio.

Iš išvardintųjų žaidėjų labiausiai tikėtinu mainų dalyviu derėtų laikyti vienintelį sąrašo amerikietį K. O'Quinną. Šiame sezone kiek daugiau nei 4 milijonus JAV dolerių uždirbsiantis 27-erių metų aukštaūgis neatitinka ilgalaikės komandos vizijos, tačiau galėtų tapti naudingu į atkrintamąsias varžybas nusitaikiusio klubo nariu.

Toks scenarijus (K. O'Quinnas ir M. Kuzminskas už žaidėją „x“) kiek pakreipia iki šiol taikytą perspektyvą. Bandydami nuspėti, kuri komanda susidomėtų šiuo duetu, visų pirma turėtumėme ieškoti klubo, kuriam praverstų patikimai besiginantis ir iš vidutinio nuotolio pataikyti galintis aukštaūgis.

Kyle'as O'Quinnas
Foto: Getty images

Dvidešimt dviem iš dvidešimt devynių potencialių mainų partnerių viršijus algų kepurės limitą, svarbu atsižvelgti ir į galimo susitarimo finansines sąlygas. Tokioje finansinėje situacijoje atsidūrę klubai mainus gali atlikti tik paklusdami griežtoms NBA taisyklėms.

Jei abi mainuose dalyvaujančios komandos savo biudžete jau turi daugiau nei šiame sezone riba tapusią 99,093,000 JAV dolerių sumą („Knicks“ šį skaičių viršija kiek daugiau nei 7 milijonais), į mainus įtrauktų žaidėjų atlyginimų skirtumas negali būti didesnis nei 125 procentai mažesniosios sumos +100 tūkstančių JAV dolerių.

Kad situacija taptų aiškesne, paverskime ją realiais skaičiais: K. O'Quinną (4,087,500 JAV dolerių) ir M. Kuzminską (3,025,035 JAV dolerių) išmainyti tariamai siekiantys „Knicks“ į savo gretas gali priimti ne daugiau nei 8,990,668 ir ne mažiau nei 5,610,028 JAV dolerių šiame sezone uždirbsiantį krepšininką. Tokį apibrėžimą šiuo metu atitinka 52 NBA rungtyniaujantys žaidėjai.

Spekuliuoti apie galimą susidomėjimą lietuvio ir amerikiečio duetu pakankamai sunku. Logišku pasirinkimu atrodytų su Gregu Monroe atsisveikinę Milvokio „Bucks“, tačiau Viskonsino valstijos klubas turi tik vieną finansines sąlygas atitinkantį žaidėją – traumų iškamuotą Jabari Parkerį, bet antruoju šaukimu 2014-ųjų metų biržoje pakviestas žaidėjas vis dar išlaiko kertinio komandos ateities krepšininko statusą.

Trečiasis „Knicks“ kelias išspręsti J. Noah sugrįžimo iššauktą problemą – atleisti vieną iš komandos narių. Nors negalime atmesti galimybės, jog tokiu būdu organizacija atsisveikins su pirmuoju Niujorko klubo aprangą per visą NBA istoriją apsivilkusiu lietuviu, tokio likimo sulaukti gali ir kiti ekipos krepšininkai.

Labiausiai tikėtinu kandidatu šiuo keliu palikti komandą šiandien laikomas įžaidėjas Ramonas Sessionsas. Nors „Knicks“ finansiškai palankesnis būtų sprendimas atleisti negarantuotą sutartį turintį ir atleidimo kompensacijos tokiu atveju negausiantį Jarrettą Jacką, šio krepšininko perkėlimas į komandos starto penketą įžiebė puikų ekipos žaidimą, leidusį per septynerias rungtynes iškovoti net šešias pergales.

Aikštės generolo pareigomis dabartinėje Jeffo Hornaceko rotacijoje dalinasi veteranas J. Jackas ir liepos pabaigoje devynioliktąjį gimtadienį atšventęs Frankas Ntilikina, o sezono pradžioje pagrindiniu įžaidėju laikytas R. Sessionsas per pastarąsias ketverias rungtynes aikštėje praleido vos kiek daugiau nei penkias minutes.

Ramonas Sessionsas
Foto: Getty images

Maža to, „Knicks“ dukterinėje to paties pavadinimo Vestčesterio komandoje savo reputaciją susigrąžinti bando 2013-ųjų metų biržoje devintuoju šaukimu pakviestas Trey'us Burke'as, prieš kelias dienas G-Lygos rugntynėse pelnęs net 43 taškus, o pagrindinės komandos suolo gale laiką leidžia šią vasarą 8 milijonų JAV dolerių sutartį su klubu pasirašęs Ronas Bakeris.

R. Sessionso atleidimas Niujorko organizacijai kainuotų 700 tūkstančių JAV dolerių pigiau, nei identiškas atsisveikinimas su M. Kuzminsku, o lietuvio nepasitenkinimas esama situacija komandoje yra ne ką didesnis, nei vienuoliktą sezoną lygoje rungtyniaujančio įžaidėjo.

Artėjantis sekmadienis atsakys į visus su artimiausia Kūzios ateitimi susijusius klausimus. Aplinką pakeisti trokštantis mūsų tėvynainis neabejotinai tikisi, jog vienu iš išvardintųjų būdų paliks pernai pamiltą, tačiau šiais metais į neviltį varančią „Knicks“ organizaciją.

Visgi jei Niujorko klubas neras patrauklaus mainų pasiūlymo, Mindaugas gali ir toliau likti strigęs košmariškoje situacijoje didžiausiame JAV mieste.