Už Atlanto laimės neradęs ir tik dalį praėjusio sezono Eurolygoje rungtyniavęs 185 cm ūgio M. Jamesas vasarą paliko Atėnų „Panathinaikos“ ir persikėlė į komandą, kurioje su kaupu bando atsigriebti už laiką, praleistą nesėkmingai bandant įsitvirtinti NBA lygoje.

Tokios laisvės, kokią snaiperiui Milane suteikia S. Pianigiani, gali pavydėti net ir dalis NBA lygos žvaigždžių. Tarpsezoniu su „dizaineriais“ ilgalaikę sutartį pasirašęs snaiperis tapo tikru „Olimpia Armani“ trenerių štabo favoritu.

M. Jamesas – daugiausiai laiko ant parketo šį sezoną turnyre praleidžiantis krepšininkas (vid. 35,12 min.), tačiau jis amerikiečiui suteikiamas tikrai ne už gražias akis.

Amerikiečio rezultatyvumo vidurkis pastarojoje Eurolygoje siekia 20,2 taško, per mačą jis atlieka po 7,2 rezultatyvaus perdavimo ir surenka po 20,8 naudingumo balo.

Tarp visų turnyro žaidėjų jis pirmas pagal pelnomus taškus, antras pagal efektyvumą ir rezultatyvius perdavimus.

Paskutinės dvejos Eurolygos rungtynės M. Jamesui apskritai buvo itin rezultatyvios. Į Miuncheno „Bayern“ krepšį jis supyškino 29, o į Vitorijos „Baskonia“ – 27 taškus. Per šiuos du mačus amerikietis atliko net 17 tritaškių metimų, iš kurių tikslą pasiekė 9.

Tačiau to buvo negana – kitam komandos lyderiui Vladimirui Micovui šaudant tuščiais šoviniais (1/11 tritaškių), abi rungtynes „Olimpia Armani“ pralaimėjo.

Taigi, abu Milano snaiperiai kartu sudėjus per paskutines dvejas rungtynes iš toli atakavo 28 kartus.

Palyginimui, visa „Žalgirio“ komanda per dvejas rungtynes su Stambulo „Fenerbahče“ ir „Panathinaikos“ iš toli metė 21 sykį.

„Toks mūsų stilius, ant šių krepšininkų „pastatytas“ mūsų žaidimas, jie Eurolygoje užima 1-2 vietas pagal sužaistas minutes. Tiesiog džiaugiuosi, kad iki šiol išvengėme jų traumų ir abudu žaidėjai gali rungtyniauti. Aišku, jie irgi pavargsta, ir kelios prastesnės Micovo rungtynės mus padarė didelę žalą“, – rungtynių su „Žalgiriu“ išvakarėse pripažino „Olimpia Armani“ žaidžiantis Mindaugas Kuzminskas.

Pirmojo rato rungtynėse Kaune „Žalgiris“ svečius iš Milano sugebėjo palaužti 83:78. Ir tąsyk M. Jamesą kauniečiams pavyko pristabdyti – nors amerikietis ir surinko 17 taškų, tikslą pasiekė tik 2 iš 9 jo tritaškių, gynėjas prarado 4 kamuolius, o vienos iš minutės pertraukėlių metu nesusivaldė ir ėmė ginčytis su S. Pianigiani.

Tąsyk pakaitomis gynyboje dengdami M. Jamesą darbavosi Thomas Walkupas ir M. Grigonis, jiems į pagalbą tekdavo suskubti ir E. Ulanovui, kartais – ir kitiems žalgiriečiams.

Minėtose rungtynėse M. Grigonis ant parketo praleido net 25 min. – ilgiau „Žalgirio“ gretose Eurolygoje jis žaidė tik vieną sykį. Tačiau nuolatiniai bandymai laiku suspėti prie vikraus, daug klaidinančių judesių naudojančio ir prieš metimą staigų žingsnelį į šoną ar atgal žengiančio M. Jameso 24-erių kauniečiui nebuvo kažkas naujo.

Amerikietį gynėją Marius neblogai pažįsta dar nuo karjeros etapo Ispanijoje laikų. M. Jamesas 2014-2016 m. rungtyniavo Vitorijos „Baskonia“ gretose, o lietuvis savo ruožtu tuo metu gynė Manresos ir Tenerifės komandų spalvas.

„Pažįstu jį tikrai neblogai. Prieš jį tekę žaisti dar maždaug prieš penkerius metus, kai Jamesas atstovavo Vitorijos ekipai. Reikia sutikti, kad tai – išskirtinis žaidėjas, o labiausiai išsiskiriantis jo paties bruožas – nepaprastas pasitikėjimas savimi. Dabar, kai treneris jam leidžia daryti viską, o Jamesas savo ruožtu yra pagerinęs tritaškių pataikymą, jis yra labai didelė jėga“, – prieš rungtynes Milane bendraudamas su Krepšinis.lt teigė M. Grigonis.

Šį sezoną M. Jamesas iš toli atakuoja beveik taip pat dažnai, kaip ir iš dviejų taškų zonos. Per 19 sužaistų rungtynių amerikietis yra išmetęs 161 tritaškį ir 152 dvitaškius. Tikslą pasiekė 33,6 proc. tolimų šūvių ir 43,5 proc. metimų iš dviejų taškų vertės metimų distancijų.

Anot M. Grigonio, dėl S. Pianigiani taikomos taktikos suteikti veiksmų laisvę M. Jamesui ir V. Micovui, „Olimpia Armani“ žaidimas tampa nuspėjamu, tačiau amerikietis yra tokio aukšto meistriškumo, kad net ir nujausdamas, kaip turėtų pasibaigti ataka, tu prie jo paprasčiausiai gali nesuspėti.

„Iššūkis rimtas, o mūsų užduotis – sukurti kuo sudėtingesnes sąlygas M. Jamesui. Taip, varžovų žaidimo planą su tokio tipo krepšininkais nuspėti lengviau, bet žiūrint iš kitos pusės, kai meta per rankas iš bet kokio atstumo... Gali spėlioti nespėliojęs. Darome skautingą, bandome rasti silpnybių, stengsimės nukreipti jį į „silpnąją“ ranką“, – vardijo M. Grigonis.

Prieš šį sezoną prie „Žalgirio“ prisijungusiam M. Grigoniui prireikė laiko adaptuotis Šarūno Jasikevičiaus valdose, tačiau ilgainiui atakuojantis gynėjas pajuto pasitikėjimą savo jėgomis ir tapo vienu iš Lietuvos čempionų emocinių lyderių.

Puikios jam buvo ir praėjusios savaitės rungtynės su Atėnų „Panathinaikos“, kuriose Marius tapo vienu iš rezultatyviausių ir naudingiausių kauniečių žaidėjų, patikimai darbavosi gynyboje.

Visgi po pergalės prieš Graikijos čempionus „Žalgiris“ savaitgalį turėjo netikėtų problemų vietiniame fronte, kai tik vargais negalais 82:79 palaužė Kėdainių „Nevėžį“ ir kentėjo nuo M. Jameso stiliaus metimus šaudžiusio svečių gynėjo Chauncey Collinso.

Nevykęs šis mačas buvo ir pačiam M. Grigoniui, kuris per 13 min. surinko 3 taškus, spėjo 3 kartus suklysti ir aikštę, kaip ir Th. Walkupas, paliko su neigiamu efektyvumo koeficientu (-2).

Po pastarojo mačo Š. Jasikevičius pareiškė, kad kai kurie „Žalgirio“ žaidėjai dėl savo susitelkimo ir pasirodymo sekmadienį nebūtų verti patekti net į dublerių komandą.

Prisiminęs šį trenerio palyginimą, M. Grigonis šyptelėjo ir leido suprasti, kad iš Š. Jasikevičiaus lūpų krepšininkai išgirdo daug tiesmukesnių pastabų.

„Žinote, per tas konferencijas treneris gal kiek gražiau išsireiškia. O mums, ką reikia, jis tiesiai šviesiai į akis pasako, – neslėpė krepšininkas. – Bet visą sezoną taip yra, pernelyg svyruojame aukštyn ir žemyn, tai mūsų problema. Ir reikia stengtis šią bėdą išgyvendinti.“

Kurį laiką žaidęs kas dvi dienas, „Žalgiris“ po susitikimo su „Nevėžiu“ turėjo tris dienas be rungtynių. Kaip juokauja M. Grigonis, galų gale atsirado laiko ir pasitreniruoti.

Labiausiai komandinių treniruočių reikėjo „Žalgirio“ naujokui Deonui Thompsonui, prie ekipos prisijungusiam tik sausio pradžioje.

„Jis nuolat mokosi derinius, žiūri į tuos lapus, jau bando įnešti naudos. Aš tikiuosi, kad ateityje jis taps naudingu žaidėju. Kiek reikės laukti? Viliuosi, ilgai nebereikės. Jis jau subrendęs žmogus, trisdešimtmetis – laukiam jo kuo greičiau“, – apie kol kas tik labai epizodinį vaidmenį Eurolygoje atlikusio aukštaūgio progresą atsiliepė M. Grigonis.

Rungtynės Milano „Mediolanum Forum“ arenoje, kurioje M. Grigoniui iki šiol nėra tekę rungtyniauti, prasidės vėlų ketvirtadienio vakarą – 21.45 val. Lietuvos laiku.

Tiek „Žalgiris“, tiek „Olimpia Armani“ šiuo metu savo sąskaitoje turi po 8 pergales ir 11 pralaimėjimų, Eurolygos turnyro lentelėje komandos dalijasi 9-12 vietas su „Panathinaikos“ ir Tel Avivo „Maccabi“.